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Se vienen los reactores nucleares "domésticos"

Ya se están vendiendo pequeños reactores nucleares del tamaño de una heladera

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Por Rodrigo V A Barber

Es un hecho: la empresa estadounidense Hyperion Power Generation, de la mano de científicos del Laboratorio Nacional de Los Álamos -el mismo donde desarrollaron las primeras bombas atómicas- está vendiendo "al público" pequeños reactores nucleares del tamaño de una heladera.

Hace pocos días esta noticia sirvió para llenar columnas "de color" -no de ciencia- en pocos medios, y sólo fue publicada correctamente por dos diarios en toda Iberoamérica.

Y es que sus características y su complejidad hacen que sea menos riesgoso ser jocoso y hablar de "reactores de jardín", que hacer un análisis objetivo de una noticia importante y potencialmente revolucionaria.

El proyecto

El proyecto de Hyperion es una maravilla de complejísima ingeniería; pero puede explicarse en forma simple: es un reactor nuclear chiquitito, que genera una cantidad moderada de energía, que se recarga cada mucho tiempo, que es totalmente seguro y que tiene un costo accesible.

Las características detalladas son:

- El reactor mide un metro y medio de lado, y genera 27MW de energía, suficientes para abastecer entre 10.000 y 20.000 viviendas.

- Su combustible es un reactivo de uranio enriquecido al 10%, que no sirve para fines militares, donde se requiere un enriquecimiento superior al 95%.

- Además, con esa carga, funciona en forma ininterrumpida durante cinco años, con lo cual no hace falta ningún tipo de recarga durante ese período.

- Es un paquete herméticamente cerrado, que se instala enterrándolo a varios metros de profundidad, y que utiliza sistemas de seguridad pasivos, que en caso de fallas simplemente se apaga. Es seguro.

- Todo esto hace que el reactor no se venda como tal, sino que se lo ofrezca como si fuese "una pila". No se requiere personal capacitado para mantener o atender la central nuclear.

El costo del reactor ronda los 20 millones de Euros, un número más que apropiado si se considera la cantidad de energía que provee. Obviamente este producto es para ser vendido a gobiernos y grandes empresas. Hyperion ya vendió más de una docena de unidades, la primera de las cuales se instalará en 2013.

Una solución

Todo esto forma un "combo" que constituye una verdadera solución: el objetivo de estos reactores es instalarlos en lugares donde no existe red eléctrica.

Transportar energía –crear infraestructura, montar cableados y llevar la energía desde donde se genera hasta donde se necesita consumir- es mucho más costoso y difícil de lo que parece.

Por esa razón hay muchísimos "desiertos energéticos" en el mundo; regiones donde no hay energía eléctrica disponible, especialmente en los países menos desarrollados y con menor infraestructura.

Con estas centrales se pueden crear verdaderos oasis de energía y vida. Alimentar pequeñas ciudades y polos fabriles; bombear y potabilizar agua. Se puede transformar una región remota en productiva.

Esa es la razón por la que es tan importante esta noticia. Estos mini-reactores, si se usan apropiadamente, pueden formar parte de una revolución energética.

Opción de presente

Es deseable que pronto tengamos paneles solares con un rendimiento superior al 10% logrado actualmente, pero mientras tanto, este tipo de energías alternativas no tienen la capacidad para brindar una solución realista.

Todos los analistas coinciden en que la nuclear no es la fuente ideal de energía. Sin embargo, hoy sigue siendo la opción más inteligente, tanto en rendimiento y costos como por su impacto ambiental, muchísimo menor que la de las plantas térmicas que generan toneladas de emisiones.

Además, no en todos los sitios se pueden instalar paneles solares o molinos de viento, y los costos de estos sistemas son privativos para los países en desarrollo.

La pata argentina

Desde hace cuarenta años se viene hablando de centrales nucleares de alta potencia con sistemas pasivos, pero el concepto de mini-centrales es más reciente.

Y algo que se debe destacar es que esta idea tuvo por pionero al proyecto argentino CAREM. Afirman, incluso, que el CAREM fue más que una inspiración para que estas empresas estadounidenses y japonesas decidieran desarrollar los mini-reactores que ahora venden.

El CAREM es un reactor mediano, con potencias de hasta 100MW, superiores a la de estos mini-reactores. Tiene una estructura compacta, que integra componentes dentro del mismo recipiente principal, y utiliza sistemas de seguridad pasivos.

INVAP viene insistiendo hace muchos años con este proyecto, y una de sus constantes es llamar a apurar el desarrollo de esta tecnología en Argentina, para poder ofrecerla en el extranjero, antes de que otros "se adelanten".

Aquellos que siguieron el desarrollo del proyecto CAREM, podrán sentir por lo menos un sabor amargo al ver que las empresas extranjeras están utilizando un discurso calcado al que el INVAP propuso hace 10 años... ¿Esta será otra oportunidad perdida por falta de apoyo gubernamental?

Links relacionados

- Explicación simplificada de cómo funciona un reactor nuclear en WikiCiencia.
- Sitio web de Hyperion Power Generation.
- Sitio web del proyecto CAREM en la página de INVAP.

10/12/08
 

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